Oscars 2015 Category Breakdown: Best Director

Every year before the Oscars I break down each of the 24 categories. I do this to familiarize everyone with the category, how it works, what its history is, how it usually turns out, and also as a precursor to my picks article, allowing me to get most of the heavy lifting out of the way beforehand.

How these work is — I go over each category’s history, give you all the previous winners and nominees, then list the current year’s nominees. And then I’ll go over how each of the guilds (if there is a corresponding guild) have went, and how that corresponds to the Oscars (some guilds mean a lot to how a category will play out. Others mean nothing). It’s basically everything you need to know in order to make an informed decision when you make your picks on Oscar night. And then I also rank the nominees at the end in terms of where I see them in terms of their likelihood to win.

Today is Best Director.

Year Best Director Winner Other Nominees
1927-1928 Dramatic:

Frank Borzage – Seventh Heaven



Lewis Milestone – Two Arabian Knights


Herbert Brenon – Sorrell and Son

King Vidor – The Crowd



Ted Wilde – Speedy

1928-1929 Frank Lloyd – The Divine Lady Lionel Barrymore – Madame X
Harry Beaumont – The Broadway Melody
Irving Cummings – In Old Arizona
Frank Lloyd – Drag and Weary River
Ernst Lubitsch – The Patriot
1929-1930 Lewis Milestone – All Quiet on the Western Front Clarence Brown – Anna Christie and Romance
Robert Z. Leonard – The Divorcée
Ernst Lubitsch – The Love Parade
King Vidor – Hallelujah
1930-1931 Norman Taurog – Skippy Clarence Brown – A Free Soul
Lewis Milestone – The Front Page
Wesley Ruggles – Cimarron
Josef von Sternberg – Morocco
1931-1932 Frank Borzage – Bad Girl King Vidor – The Champ
Josef von Sternberg – Shanghai Express
1932-1933 Frank Lloyd – Cavalcade Frank Capra – Lady for a Day
George Cukor – Little Women
1934 Frank Capra – It Happened One Night Victor Schertzinger – One Night of Love
W. S. Van Dyke – The Thin Man
1935 John Ford – The Informer Henry Hathaway – The Lives of a Bengal Lancer
Frank Lloyd – Mutiny on the Bounty
1936 Frank Capra – Mr. Deeds Goes to Town Gregory La Cava – My Man Godfrey
Robert Z. Leonard – The Great Ziegfeld
W. S. Van Dyke – San Francisco
William Wyler – Dodsworth
1937 Leo McCarey – The Awful Truth William Dieterle – The Life of Emile Zola
Sidney Franklin – The Good Earth
Gregory La Cava – Stage Door
William A. Wellman – A Star Is Born
1938 Frank Capra – You Can’t Take It with You Michael Curtiz – Angels with Dirty Faces
Michael Curtiz – Four Daughters
Norman Taurog – Boys Town
King Vidor – The Citadel
1939 Victor Fleming – Gone with the Wind Frank Capra – Mr. Smith Goes to Washington
John Ford – Stagecoach
Sam Wood – Goodbye, Mr. Chips
William Wyler – Wuthering Heights
1940 John Ford – The Grapes of Wrath George Cukor – The Philadelphia Story
Alfred Hitchcock – Rebecca
Sam Wood – Kitty Foyle
William Wyler – The Letter
1941 John Ford – How Green Was My Valley Alexander Hall – Here Comes Mr. Jordan
Howard Hawks – Sergeant York
Orson Welles – Citizen Kane
William Wyler – The Little Foxes
1942 William Wyler – Mrs. Miniver Michael Curtiz – Yankee Doodle Dandy
John Farrow – Wake Island
Mervyn LeRoy – Random Harvest
Sam Wood – Kings Row
1943 Michael Curtiz – Casablanca Clarence Brown – The Human Comedy
Henry King – The Song of Bernadette
Ernst Lubitsch – Heaven Can Wait
George Stevens – The More the Merrier
1944 Leo McCarey – Going My Way Alfred Hitchcock – Lifeboat
Henry King – Wilson
Otto Preminger – Laura
Billy Wilder – Double Indemnity
1945 Billy Wilder – The Lost Weekend Clarence Brown – National Velvet
Alfred Hitchcock – Spellbound
Leo McCarey – The Bells of St. Mary’s
Jean Renoir – The Southerner
1946 William Wyler – The Best Years of Our Lives Clarence Brown – The Yearling
Frank Capra – It’s a Wonderful Life
David Lean – Brief Encounter
Robert Siodmak – The Killers
1947 Elia Kazan – Gentleman’s Agreement George Cukor – A Double Life
Edward Dmytryk – Crossfire
Henry Koster – The Bishop’s Wife
David Lean – Great Expectations
1948 John Huston – The Treasure of the Sierra Madre Anatole Litvak – The Snake Pit
Jean Negulesco – Johnny Belinda
Laurence Olivier – Hamlet
Fred Zinnemann – The Search
1949 Joseph L. Mankiewicz – A Letter to Three Wives Carol Reed – The Fallen Idol
Robert Rossen – All the King’s Men
William A. Wellman – Battleground
William Wyler – The Heiress
1950 Joseph L. Mankiewicz – All About Eve George Cukor – Born Yesterday
John Huston – The Asphalt Jungle
Carol Reed – The Third Man
Billy Wilder – Sunset Boulevard
1951 George Stevens – A Place in the Sun John Huston – The African Queen
Elia Kazan – A Streetcar Named Desire
Vincente Minnelli – An American in Paris
William Wyler – Detective Story
1952 John Ford – The Quiet Man Cecil B. DeMille – The Greatest Show on Earth
John Huston – Moulin Rouge
Joseph L. Mankiewicz – 5 Fingers
Fred Zinnemann – High Noon
1953 Fred Zinnemann – From Here to Eternity George Stevens – Shane
Charles Walters – Lili
Billy Wilder – Stalag 17
William Wyler – Roman Holiday
1954 Elia Kazan – On the Waterfront Alfred Hitchcock – Rear Window
George Seaton – The Country Girl
William A. Wellman – The High and the Mighty
Billy Wilder – Sabrina
1955 Delbert Mann – Marty Elia Kazan – East of Eden
David Lean – Summertime
Joshua Logan – Picnic
John Sturges – Bad Day at Black Rock
1956 George Stevens – Giant Michael Anderson – Around the World in 80 Days
Walter Lang – The King and I
King Vidor – War and Peace
William Wyler – Friendly Persuasion
1957 David Lean – The Bridge on the River Kwai Joshua Logan – Sayonara
Sidney Lumet – 12 Angry Men
Mark Robson – Peyton Place
Billy Wilder – Witness for the Prosecution
1958 Vincente Minnelli – Gigi Richard Brooks – Cat on a Hot Tin Roof
Stanley Kramer – The Defiant Ones
Mark Robson – The Inn of the Sixth Happiness
Robert Wise – I Want to Live!
1959 William Wyler – Ben-Hur Jack Clayton – Room at the Top
George Stevens – The Diary of Anne Frank
Billy Wilder – Some Like It Hot
Fred Zinnemann – The Nun’s Story
1960 Billy Wilder – The Apartment Jack Cardiff – Sons and Lovers
Jules Dassin – Never on Sunday
Alfred Hitchcock – Psycho
Fred Zinnemann – The Sundowners
1961 Robert Wise and Jerome Robbins – West Side Story Federico Fellini – La Dolce Vita
Stanley Kramer – Judgment at Nuremberg
Robert Rossen – The Hustler
J. Lee Thompson – The Guns of Navarone
1962 David Lean – Lawrence of Arabia Pietro Germi – Divorce, Italian Style
Robert Mulligan – To Kill a Mockingbird
Arthur Penn – The Miracle Worker
Frank Perry – David and Lisa
1963 Tony Richardson – Tom Jones Federico Fellini – 
Elia Kazan – America, America
Otto Preminger – The Cardinal
Martin Ritt – Hud
1964 George Cukor – My Fair Lady Michael Cacoyannis – Zorba the Greek
Peter Glenville – Becket
Stanley Kubrick – Dr. Strangelove
Robert Stevenson – Mary Poppins
1965 Robert Wise – The Sound of Music David Lean – Doctor Zhivago
John Schlesinger – Darling
Hiroshi Teshigahara – The Woman in the Dunes
William Wyler – The Collector
1966 Fred Zinnemann – A Man for All Seasons Michelangelo Antonioni – Blowup
Richard Brooks – The Professionals
Claude Lelouch – A Man and a Woman
Mike Nichols – Who’s Afraid of Virginia Woolf?
1967 Mike Nichols – The Graduate Richard Brooks – In Cold Blood
Norman Jewison – In the Heat of the Night
Stanley Kramer – Guess Who’s Coming to Dinner
Arthur Penn – Bonnie and Clyde
1968 Carol Reed – Oliver! Anthony Harvey – The Lion in Winter
Stanley Kubrick – 2001: A Space Odyssey
Gillo Pontecorvo – The Battle of Algiers
Franco Zeffirelli – Romeo and Juliet
1969 John Schlesinger – Midnight Cowboy Costa Gavras – Z
George Roy Hill – Butch Cassidy and the Sundance Kid
Arthur Penn – Alice’s Restaurant
Sydney Pollack – They Shoot Horses, Don’t They?
1970 Franklin J. Schaffner – Patton Robert Altman – MASH
Federico Fellini – Satyricon
Arthur Hiller – Love Story
Ken Russell – Women in Love
1971 William Friedkin – The French Connection Peter Bogdanovich – The Last Picture Show
Norman Jewison – Fiddler on the Roof
Stanley Kubrick – A Clockwork Orange
John Schlesinger – Sunday Bloody Sunday
1972 Bob Fosse – Cabaret John Boorman – Deliverance
Francis Ford Coppola – The Godfather
Joseph L. Mankiewicz – Sleuth
Jan Troell – The Emigrants
1973 George Roy Hill – The Sting Ingmar Bergman – Cries and Whispers
Bernardo Bertolucci – Last Tango in Paris
William Friedkin – The Exorcist
George Lucas – American Graffiti
1974 Francis Ford Coppola – The Godfather Part II John Cassavetes – A Woman Under the Influence
Bob Fosse – Lenny
Roman Polanski – Chinatown
François Truffaut – Day for Night
1975 Miloš Forman – One Flew Over the Cuckoo’s Nest Robert Altman – Nashville
Federico Fellini – Amarcord
Stanley Kubrick – Barry Lyndon
Sidney Lumet – Dog Day Afternoon
1976 John G. Avildsen – Rocky Ingmar Bergman – Face to Face
Sidney Lumet – Network
Alan J. Pakula – All the President’s Men
Lina Wertmüller – Seven Beauties
1977 Woody Allen – Annie Hall George Lucas – Star Wars
Herbert Ross – The Turning Point
Steven Spielberg – Close Encounters of the Third Kind
Fred Zinnemann – Julia
1978 Michael Cimino – The Deer Hunter Woody Allen – Interiors
Hal Ashby – Coming Home
Warren Beatty & Buck Henry – Heaven Can Wait
Alan Parker – Midnight Express
1979 Robert Benton – Kramer vs. Kramer Francis Ford Coppola – Apocalypse Now
Bob Fosse – All That Jazz
Édouard Molinaro – La Cage aux Folles
Peter Yates – Breaking Away
1980 Robert Redford – Ordinary People David Lynch – The Elephant Man
Roman Polanski – Tess
Richard Rush – The Stunt Man
Martin Scorsese – Raging Bull
1981 Warren Beatty – Reds Hugh Hudson – Chariots of Fire
Louis Malle – Atlantic City
Mark Rydell – On Golden Pond
Steven Spielberg – Raiders of the Lost Ark
1982 Richard Attenborough – Gandhi Sidney Lumet – The Verdict
Wolfgang Petersen – Das Boot
Sydney Pollack – Tootsie
Steven Spielberg – E.T. the Extra-Terrestrial
1983 James L. Brooks – Terms of Endearment Bruce Beresford – Tender Mercies
Ingmar Bergman – Fanny and Alexander
Mike Nichols – Silkwood
Peter Yates – The Dresser
1984 Miloš Forman – Amadeus Woody Allen – Broadway Danny Rose
Robert Benton – Places in the Heart
Roland Joffé – The Killing Fields
David Lean – A Passage to India
1985 Sydney Pollack – Out of Africa Héctor Babenco – Kiss of the Spider Woman
John Huston – Prizzi’s Honor
Akira Kurosawa – Ran
Peter Weir – Witness
1986 Oliver Stone – Platoon Woody Allen – Hannah and Her Sisters
James Ivory – A Room with a View
Roland Joffé – The Mission
David Lynch – Blue Velvet
1987 Bernardo Bertolucci – The Last Emperor John Boorman – Hope and Glory
Lasse Hallström – My Life as a Dog
Norman Jewison – Moonstruck
Adrian Lyne – Fatal Attraction
1988 Barry Levinson – Rain Man Charles Crichton – A Fish Called Wanda
Mike Nichols – Working Girl
Alan Parker – Mississippi Burning
Martin Scorsese – The Last Temptation of Christ
1989 Oliver Stone – Born on the Fourth of July Woody Allen – Crimes and Misdemeanors
Kenneth Branagh – Henry V
Jim Sheridan – My Left Foot
Peter Weir – Dead Poets Society
1990 Kevin Costner – Dances with Wolves Francis Ford Coppola – The Godfather Part III
Stephen Frears – The Grifters
Barbet Schroeder – Reversal of Fortune
Martin Scorsese – Goodfellas
1991 Jonathan Demme – The Silence of the Lambs Barry Levinson – Bugsy
Ridley Scott – Thelma & Louise
John Singleton – Boyz n the Hood
Oliver Stone – JFK
1992 Clint Eastwood
– Unforgiven
Robert Altman – The Player
Martin Brest – Scent of a Woman
James Ivory – Howards End
Neil Jordan – The Crying Game
1993 Steven Spielberg – Schindler’s List Robert Altman – Short Cuts
Jane Campion – The Piano
James Ivory – The Remains of the Day
Jim Sheridan – In the Name of the Father
1994 Robert Zemeckis – Forrest Gump Woody Allen – Bullets Over Broadway
Krzysztof Kieślowski – Three Colors: Red
Robert Redford – Quiz Show
Quentin Tarantino – Pulp Fiction
1995 Mel Gibson – Braveheart Mike Figgis – Leaving Las Vegas
Chris Noonan – Babe
Michael Radford – Il Postino
Tim Robbins – Dead Man Walking
1996 Anthony Minghella – The English Patient Joel Coen – Fargo
Miloš Forman – The People vs. Larry Flynt
Scott Hicks – Shine
Mike Leigh – Secrets & Lies
1997 James Cameron – Titanic Peter Cattaneo – The Full Monty
Atom Egoyan – The Sweet Hereafter
Curtis Hanson – L.A. Confidential
Gus Van Sant – Good Will Hunting
1998 Steven Spielberg – Saving Private Ryan Roberto Benigni – Life Is Beautiful
John Madden – Shakespeare in Love
Terrence Malick – The Thin Red Line
Peter Weir – The Truman Show
1999 Sam Mendes – American Beauty Lasse Hallström – The Cider House Rules
Spike Jonze – Being John Malkovich
Michael Mann – The Insider
M. Night Shyamalan – The Sixth Sense
2000 Steven Soderbergh – Traffic Stephen Daldry – Billy Elliot
Ang Lee – Crouching Tiger, Hidden Dragon
Ridley Scott – Gladiator
Steven Soderbergh – Erin Brockovich
2001 Ron Howard – A Beautiful Mind Robert Altman – Gosford Park
Peter Jackson – The Lord of the Rings: The Fellowship of the Ring
David Lynch – Mulholland Drive
Ridley Scott – Black Hawk Down
2002 Roman Polanski – The Pianist Pedro Almodóvar – Talk to Her
Stephen Daldry – The Hours
Rob Marshall – Chicago
Martin Scorsese – Gangs of New York
2003 Peter Jackson – The Lord of the Rings: The Return of the King Sofia Coppola – Lost in Translation
Clint Eastwood – Mystic River
Fernando Meirelles – City of God
Peter Weir – Master and Commander: The Far Side of the World
2004 Clint Eastwood – Million Dollar Baby Taylor Hackford – Ray
Mike Leigh – Vera Drake
Alexander Payne – Sideways
Martin Scorsese – The Aviator
2005 Ang Lee – Brokeback Mountain George Clooney – Good Night, and Good Luck
Paul Haggis – Crash
Bennett Miller – Capote
Steven Spielberg – Munich
2006 Martin Scorsese – The Departed Clint Eastwood – Letters from Iwo Jima
Stephen Frears – The Queen
Alejandro González Iñárritu – Babel
Paul Greengrass – United 93
2007 Joel & Ethan Coen – No Country for Old Men Paul Thomas Anderson – There Will Be Blood
Tony Gilroy – Michael Clayton
Jason Reitman – Juno
Julian Schnabel – The Diving Bell and the Butterfly
2008 Danny Boyle – Slumdog Millionaire Stephen Daldry – The Reader
David Fincher – The Curious Case of Benjamin Button
Ron Howard – Frost/Nixon
Gus Van Sant – Milk
2009 Kathryn Bigelow – The Hurt Locker Stephen Daldry – The Reader
David Fincher – The Curious Case of Benjamin Button
Ron Howard – Frost/Nixon
Gus Van Sant – Milk
2010 Tom Hooper – The King’s Speech Darren Aronofsky – Black Swan
Joel & Ethan Coen – True Grit
David Fincher – The Social Network
David O. Russell – The Fighter
2011 Michel Hazanavicius – The Artist Woody Allen, Midnight in Paris

Terrence Malick, The Tree of Life

Alexander Payne, The Descendants

Martin Scorsese, Hugo

2012 Ang Lee – Life of Pi Michael Haneke, Amour

David O. Russell, Silver Linings Playbook

Steven Spielberg, Lincoln

Benh Zeitlin, Beasts of the Southern Wild

2013 Alfonso Cuaron – Gravity Steve McQueen, 12 Years a Slave

Alexander Payne, Nebraska

David O. Russell, American Hustle

Martin Scorsese, The Wolf of Wall Street

2014 Alejandro G. Inarritu, Birdman Wes Anderson, The Grand Budapest Hotel

Richard Linklater, Boyhood

Bennett Miller, Foxcatcher

Morten Tyldum, The Imitation Game

We begin, as we always do, with the famous stat: only seven times did the DGA not match the Oscar for Best Director.

1968, The Lion in Winter won the DGA, Oliver won the Oscar.

1972, The Godfather won the DGA, Cabaret won the Oscar.

1985, The Color Purple won the DGA, Out of Africa won the Oscar. (Spielberg wasn’t even nominated.)

1995, Apollo 13 won the DGA, Braveheart won the Oscar. (Howard wasn’t even nominated.)

2000, Crouching Tiger, Hidden Dragon won the DGA, Traffic won the Oscar.

2002, Chicago won the DGA, The Pianist won the Oscar.

2012, Argo won the DGA, Life of Pi won the Oscar. (Affleck wasn’t even nominated.)

(Note: Joseph L. Mankiewicz won the DGA in 1948 for A Letter to Three Wives and won the Oscar in 1949. So technically the years were wrong, but he did win. It was also the first DGA awards. In a way, it’s happened eight times, but in a way, not. It’s worth mentioning.)

So, the odds favor your DGA winner, as always.

The one thing I also want to point out — of those seven times they didn’t match, three of the times the person who won wasn’t even nominated for the Oscar. So if we assume they would have won had they been nominated, then you’re really only looking at four times. Which brings the current 88% match percentage up to 94%. It’s… pretty accurate.

Best Director

Lenny Abrahamson, Room

Alejandro G. Inarritu, The Revenant

Adam McKay, The Big Short

Tom McCarthy, Spotlight

George Miller, Mad Max: Fury Road


5. Lenny Abrahamson — He was the surprise nominee this year. But like Bennett Miller last year, there’s no real momentum for him to win. I can’t even fathom a narrative where he comes out winning this. In terms of effort, he’s not fifth. But in terms of likelihood to win, I could make a case for every other nominee over him.

4. Adam McKay — It depends on which film is going to win Best Picture, this or Spotlight. I guess right now McKay has the edge. Especially since the PGA hasn’t missed in like ten years, and definitely not since they’ve gone to the preferential ballot. But I don’t think either really stands a chance in the grand scheme of things, so rank them how you want. Him not getting a DGA nomination is cancelled out by him getting the BAFTA nomination. So I don’t know how you rate it. Call it a toss up. Him and McCarthy are middle of the pack with potential spoiler possibilities, but not likely ones, since DGA is usually so airtight.

3. Tom McCarthy — Again, him and McKay. Middle of the pack. Flip them however you want. There’s always the possibility of everyone voting the same way for Best Picture and Best Director. Some people still feel like that has to happen, even though the Academy has split two out of the past three years. One was out of necessity, though. So whichever your presumed Best Picture winner is should be considered third frontrunner, with a shocker chance of actually coming in, nothing more.

2. George Miller — He needed that DGA win. The lack of a BAFTA nomination really hurt him. He has a BFCA win, which actually has come in before. In the non-DGA years since BFCA has been given out, BFCA had Mel Gibson for Braveheart, and not even the BAFTAs had that. BFCA also had Steven Soderbergh (though he won for both movies) when BAFTA also had Ang Lee. And then in the Ben Affleck year, everyone had him except the Oscars, who didn’t nominate him. So if you’re gonna pick an upset, BFCA is the one who has it even when BAFTA doesn’t. So Miller is definitely your second choice. The question is if he can fly in the face of history. 88% overall, and 94% if you factor in the three times the DGA winner wasn’t even nominated at the Oscars (and assume they’d have won had they been). You’re looking at a 6% chance he takes it down.

1. Alejandro G. Inarritu — DGA. 94%. This is the most accurate precursor of all, and it’s hard to go against it. And even if you are, you’d be crazy to say he isn’t the frontrunner because of it.

– – – – – – – – – –

Tomorrow — Best Picture.


One response

  1. “4. Adam McKay — …Him not getting a DGA nomination is cancelled out by him getting the BAFTA nomination.”
    Dude, both Adam McKay and Tom McCarthy were nominated for DGA. McCarthy missed out at BAFTA.

    February 24, 2016 at 1:38 pm

Leave a Reply to BlueFox94 Cancel reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.