Oscars 2019 Category Breakdown: Best Director

Here’s how this works: every day leading up to the Oscars, I break down each of the 24 categories. The goal is to both familiarize everyone with the category itself (how it works, what its history is and how you go about figuring out what’s gonna win) while also making it easier to reference when I write my giant article with picks and everything. A lot of the leg work is already here. But really, the goal is to see if there’s anything to look for leading into Oscar night that could be a shortcut to me picking the category.

What we do is — I give you all the winners of the category throughout history, go over all the recent trends if there are any, discuss the precursors and whether or not they matter, and then we talk about this year’s category and how we got to it, and then just look at where we are and rank the nominees in terms of their likelihood of winning (at the current moment in time. Of course, things can and will change going into the ceremony). It’s all pretty simple. I’ve done this every year. Everyone should know the drill.

Today is Best Director. A category we almost always know who’s gonna win before the Oscars. It’s honestly more surprising when we don’t.

Year Best Director Winner Other Nominees
1927-1928 Dramatic:

Frank Borzage – Seventh Heaven


Lewis Milestone, Two Arabian Knights


Herbert Brenon – Sorrell and Son

King Vidor – The Crowd


Ted Wilde, Speedy

1928-1929 Frank Lloyd – The Divine Lady Lionel Barrymore – Madame X

Harry Beaumont – The Broadway Melody

Irving Cummings – In Old Arizona

Frank Lloyd – Drag and Weary River

Ernst Lubitsch – The Patriot

1929-1930 Lewis Milestone – All Quiet on the Western Front Clarence Brown – Anna Christie and Romance

Robert Z. Leonard – The Divorcée

Ernst Lubitsch – The Love Parade

King Vidor – Hallelujah

1930-1931 Norman Taurog – Skippy Clarence Brown – A Free Soul

Lewis Milestone – The Front Page

Wesley Ruggles – Cimarron

Josef von Sternberg – Morocco

1931-1932 Frank Borzage – Bad Girl King Vidor – The Champ

Josef von Sternberg – Shanghai Express

1932-1933 Frank Lloyd – Cavalcade Frank Capra – Lady for a Day

George Cukor – Little Women

1934 Frank Capra – It Happened One Night Victor Schertzinger – One Night of Love

W. S. Van Dyke – The Thin Man

1935 John Ford – The Informer Henry Hathaway – The Lives of a Bengal Lancer

Frank Lloyd – Mutiny on the Bounty

1936 Frank Capra – Mr. Deeds Goes to Town Gregory La Cava – My Man Godfrey

Robert Z. Leonard – The Great Ziegfeld

W. S. Van Dyke – San Francisco

William Wyler – Dodsworth

1937 Leo McCarey – The Awful Truth William Dieterle – The Life of Emile Zola

Sidney Franklin – The Good Earth

Gregory La Cava – Stage Door

William A. Wellman – A Star Is Born

1938 Frank Capra – You Can’t Take It with You Michael Curtiz – Angels with Dirty Faces

Michael Curtiz – Four Daughters

Norman Taurog – Boys Town

King Vidor – The Citadel

1939 Victor Fleming – Gone with the Wind Frank Capra – Mr. Smith Goes to Washington

John Ford – Stagecoach

Sam Wood – Goodbye, Mr. Chips

William Wyler – Wuthering Heights

1940 John Ford – The Grapes of Wrath George Cukor – The Philadelphia Story

Alfred Hitchcock – Rebecca

Sam Wood – Kitty Foyle

William Wyler – The Letter

1941 John Ford – How Green Was My Valley Alexander Hall – Here Comes Mr. Jordan

Howard Hawks – Sergeant York

Orson Welles – Citizen Kane

William Wyler – The Little Foxes

1942 William Wyler – Mrs. Miniver Michael Curtiz – Yankee Doodle Dandy

John Farrow – Wake Island

Mervyn LeRoy – Random Harvest

Sam Wood – Kings Row

1943 Michael Curtiz – Casablanca Clarence Brown – The Human Comedy

Henry King – The Song of Bernadette

Ernst Lubitsch – Heaven Can Wait

George Stevens – The More the Merrier

1944 Leo McCarey – Going My Way Alfred Hitchcock – Lifeboat

Henry King – Wilson

Otto Preminger – Laura

Billy Wilder – Double Indemnity

1945 Billy Wilder – The Lost Weekend Clarence Brown – National Velvet

Alfred Hitchcock – Spellbound

Leo McCarey – The Bells of St. Mary’s

Jean Renoir – The Southerner

1946 William Wyler – The Best Years of Our Lives Clarence Brown – The Yearling

Frank Capra – It’s a Wonderful Life

David Lean – Brief Encounter

Robert Siodmak – The Killers

1947 Elia Kazan – Gentleman’s Agreement George Cukor – A Double Life

Edward Dmytryk – Crossfire

Henry Koster – The Bishop’s Wife

David Lean – Great Expectations

1948 John Huston – The Treasure of the Sierra Madre Anatole Litvak – The Snake Pit

Jean Negulesco – Johnny Belinda

Laurence Olivier – Hamlet

Fred Zinnemann – The Search

1949 Joseph L. Mankiewicz – A Letter to Three Wives Carol Reed – The Fallen Idol

Robert Rossen – All the King’s Men

William A. Wellman – Battleground

William Wyler – The Heiress

1950 Joseph L. Mankiewicz – All About Eve George Cukor – Born Yesterday

John Huston – The Asphalt Jungle

Carol Reed – The Third Man

Billy Wilder – Sunset Boulevard

1951 George Stevens – A Place in the Sun John Huston – The African Queen

Elia Kazan – A Streetcar Named Desire

Vincente Minnelli – An American in Paris

William Wyler – Detective Story

1952 John Ford – The Quiet Man Cecil B. DeMille – The Greatest Show on Earth

John Huston – Moulin Rouge

Joseph L. Mankiewicz – 5 Fingers

Fred Zinnemann – High Noon

1953 Fred Zinnemann – From Here to Eternity George Stevens – Shane

Charles Walters – Lili

Billy Wilder – Stalag 17

William Wyler – Roman Holiday

1954 Elia Kazan – On the Waterfront Alfred Hitchcock – Rear Window

George Seaton – The Country Girl

William A. Wellman – The High and the Mighty

Billy Wilder – Sabrina

1955 Delbert Mann – Marty Elia Kazan – East of Eden

David Lean – Summertime

Joshua Logan – Picnic

John Sturges – Bad Day at Black Rock

1956 George Stevens – Giant Michael Anderson – Around the World in 80 Days

Walter Lang – The King and I

King Vidor – War and Peace

William Wyler – Friendly Persuasion

1957 David Lean – The Bridge on the River Kwai Joshua Logan – Sayonara

Sidney Lumet – 12 Angry Men

Mark Robson – Peyton Place

Billy Wilder – Witness for the Prosecution

1958 Vincente Minnelli – Gigi Richard Brooks – Cat on a Hot Tin Roof

Stanley Kramer – The Defiant Ones

Mark Robson – The Inn of the Sixth Happiness

Robert Wise – I Want to Live!

1959 William Wyler – Ben-Hur Jack Clayton – Room at the Top

George Stevens – The Diary of Anne Frank

Billy Wilder – Some Like It Hot

Fred Zinnemann – The Nun’s Story

1960 Billy Wilder – The Apartment Jack Cardiff – Sons and Lovers

Jules Dassin – Never on Sunday

Alfred Hitchcock – Psycho

Fred Zinnemann – The Sundowners

1961 Robert Wise and Jerome Robbins – West Side Story Federico Fellini – La Dolce Vita

Stanley Kramer – Judgment at Nuremberg

Robert Rossen – The Hustler

J. Lee Thompson – The Guns of Navarone

1962 David Lean – Lawrence of Arabia Pietro Germi – Divorce, Italian Style

Robert Mulligan – To Kill a Mockingbird

Arthur Penn – The Miracle Worker

Frank Perry – David and Lisa

1963 Tony Richardson – Tom Jones Federico Fellini – 8½

Elia Kazan – America, America

Otto Preminger – The Cardinal

Martin Ritt – Hud

1964 George Cukor – My Fair Lady Michael Cacoyannis – Zorba the Greek

Peter Glenville – Becket

Stanley Kubrick – Dr. Strangelove

Robert Stevenson – Mary Poppins

1965 Robert Wise – The Sound of Music David Lean – Doctor Zhivago

John Schlesinger – Darling

Hiroshi Teshigahara – The Woman in the Dunes

William Wyler – The Collector

1966 Fred Zinnemann – A Man for All Seasons Michelangelo Antonioni – Blowup

Richard Brooks – The Professionals

Claude Lelouch – A Man and a Woman

Mike Nichols – Who’s Afraid of Virginia Woolf?

1967 Mike Nichols – The Graduate Richard Brooks – In Cold Blood

Norman Jewison – In the Heat of the Night

Stanley Kramer – Guess Who’s Coming to Dinner

Arthur Penn – Bonnie and Clyde

1968 Carol Reed – Oliver! Anthony Harvey – The Lion in Winter

Stanley Kubrick – 2001: A Space Odyssey

Gillo Pontecorvo – The Battle of Algiers

Franco Zeffirelli – Romeo and Juliet

1969 John Schlesinger – Midnight Cowboy Costa Gavras – Z

George Roy Hill – Butch Cassidy and the Sundance Kid

Arthur Penn – Alice’s Restaurant

Sydney Pollack – They Shoot Horses, Don’t They?

1970 Franklin J. Schaffner – Patton Robert Altman – MASH

Federico Fellini – Satyricon

Arthur Hiller – Love Story

Ken Russell – Women in Love

1971 William Friedkin – The French Connection Peter Bogdanovich – The Last Picture Show

Norman Jewison – Fiddler on the Roof

Stanley Kubrick – A Clockwork Orange

John Schlesinger – Sunday Bloody Sunday

1972 Bob Fosse – Cabaret John Boorman – Deliverance

Francis Ford Coppola – The Godfather

Joseph L. Mankiewicz – Sleuth

Jan Troell – The Emigrants

1973 George Roy Hill – The Sting Ingmar Bergman – Cries and Whispers

Bernardo Bertolucci – Last Tango in Paris

William Friedkin – The Exorcist

George Lucas – American Graffiti

1974 Francis Ford Coppola – The Godfather Part II John Cassavetes – A Woman Under the Influence

Bob Fosse – Lenny

Roman Polanski – Chinatown

François Truffaut – Day for Night

1975 Miloš Forman – One Flew Over the Cuckoo’s Nest Robert Altman – Nashville

Federico Fellini – Amarcord

Stanley Kubrick – Barry Lyndon

Sidney Lumet – Dog Day Afternoon

1976 John G. Avildsen – Rocky Ingmar Bergman – Face to Face

Sidney Lumet – Network

Alan J. Pakula – All the President’s Men

Lina Wertmüller – Seven Beauties

1977 Woody Allen – Annie Hall George Lucas – Star Wars

Herbert Ross – The Turning Point

Steven Spielberg – Close Encounters of the Third Kind

Fred Zinnemann – Julia

1978 Michael Cimino – The Deer Hunter Woody Allen – Interiors

Hal Ashby – Coming Home

Warren Beatty & Buck Henry – Heaven Can Wait

Alan Parker – Midnight Express

1979 Robert Benton – Kramer vs. Kramer Francis Ford Coppola – Apocalypse Now

Bob Fosse – All That Jazz

Édouard Molinaro – La Cage aux Folles

Peter Yates – Breaking Away

1980 Robert Redford – Ordinary People David Lynch – The Elephant Man

Roman Polanski – Tess

Richard Rush – The Stunt Man

Martin Scorsese – Raging Bull

1981 Warren Beatty – Reds Hugh Hudson – Chariots of Fire

Louis Malle – Atlantic City

Mark Rydell – On Golden Pond

Steven Spielberg – Raiders of the Lost Ark

1982 Richard Attenborough – Gandhi Sidney Lumet – The Verdict

Wolfgang Petersen – Das Boot

Sydney Pollack – Tootsie

Steven Spielberg – E.T. the Extra-Terrestrial

1983 James L. Brooks – Terms of Endearment Bruce Beresford – Tender Mercies

Ingmar Bergman – Fanny and Alexander

Mike Nichols – Silkwood

Peter Yates – The Dresser

1984 Miloš Forman – Amadeus Woody Allen – Broadway Danny Rose

Robert Benton – Places in the Heart

Roland Joffé – The Killing Fields

David Lean – A Passage to India

1985 Sydney Pollack – Out of Africa Héctor Babenco – Kiss of the Spider Woman

John Huston – Prizzi’s Honor

Akira Kurosawa – Ran

Peter Weir – Witness

1986 Oliver Stone – Platoon Woody Allen – Hannah and Her Sisters

James Ivory – A Room with a View

Roland Joffé – The Mission

David Lynch – Blue Velvet

1987 Bernardo Bertolucci – The Last Emperor John Boorman – Hope and Glory

Lasse Hallström – My Life as a Dog

Norman Jewison – Moonstruck

Adrian Lyne – Fatal Attraction

1988 Barry Levinson – Rain Man Charles Crichton – A Fish Called Wanda

Mike Nichols – Working Girl

Alan Parker – Mississippi Burning

Martin Scorsese – The Last Temptation of Christ

1989 Oliver Stone – Born on the Fourth of July Woody Allen – Crimes and Misdemeanors

Kenneth Branagh – Henry V

Jim Sheridan – My Left Foot

Peter Weir – Dead Poets Society

1990 Kevin Costner – Dances with Wolves Francis Ford Coppola – The Godfather Part III

Stephen Frears – The Grifters

Barbet Schroeder – Reversal of Fortune

Martin Scorsese – Goodfellas

1991 Jonathan Demme – The Silence of the Lambs Barry Levinson – Bugsy

Ridley Scott – Thelma & Louise

John Singleton – Boyz n the Hood

Oliver Stone – JFK

1992 Clint Eastwood
– Unforgiven
Robert Altman – The Player

Martin Brest – Scent of a Woman

James Ivory – Howards End

Neil Jordan – The Crying Game

1993 Steven Spielberg – Schindler’s List Robert Altman – Short Cuts

Jane Campion – The Piano

James Ivory – The Remains of the Day

Jim Sheridan – In the Name of the Father

1994 Robert Zemeckis – Forrest Gump Woody Allen – Bullets Over Broadway

Krzysztof Kieślowski – Three Colors: Red

Robert Redford – Quiz Show

Quentin Tarantino – Pulp Fiction

1995 Mel Gibson – Braveheart Mike Figgis – Leaving Las Vegas

Chris Noonan – Babe

Michael Radford – Il Postino

Tim Robbins – Dead Man Walking

1996 Anthony Minghella – The English Patient Joel Coen – Fargo

Miloš Forman – The People vs. Larry Flynt

Scott Hicks – Shine

Mike Leigh – Secrets & Lies

1997 James Cameron – Titanic Peter Cattaneo – The Full Monty

Atom Egoyan – The Sweet Hereafter

Curtis Hanson – L.A. Confidential

Gus Van Sant – Good Will Hunting

1998 Steven Spielberg – Saving Private Ryan Roberto Benigni – Life Is Beautiful

John Madden – Shakespeare in Love

Terrence Malick – The Thin Red Line

Peter Weir – The Truman Show

1999 Sam Mendes – American Beauty Lasse Hallström – The Cider House Rules

Spike Jonze – Being John Malkovich

Michael Mann – The Insider

M. Night Shyamalan – The Sixth Sense

2000 Steven Soderbergh – Traffic Stephen Daldry – Billy Elliot

Ang Lee – Crouching Tiger, Hidden Dragon

Ridley Scott – Gladiator

Steven Soderbergh – Erin Brockovich

2001 Ron Howard – A Beautiful Mind Robert Altman – Gosford Park

Peter Jackson – The Lord of the Rings: The Fellowship of the Ring

David Lynch – Mulholland Drive

Ridley Scott – Black Hawk Down

2002 Roman Polanski – The Pianist Pedro Almodóvar – Talk to Her

Stephen Daldry – The Hours

Rob Marshall – Chicago

Martin Scorsese – Gangs of New York

2003 Peter Jackson – The Lord of the Rings: The Return of the King Sofia Coppola – Lost in Translation

Clint Eastwood – Mystic River

Fernando Meirelles – City of God

Peter Weir – Master and Commander: The Far Side of the World

2004 Clint Eastwood – Million Dollar Baby Taylor Hackford – Ray

Mike Leigh – Vera Drake

Alexander Payne – Sideways

Martin Scorsese – The Aviator

2005 Ang Lee – Brokeback Mountain George Clooney – Good Night, and Good Luck

Paul Haggis – Crash

Bennett Miller – Capote

Steven Spielberg – Munich

2006 Martin Scorsese – The Departed Clint Eastwood – Letters from Iwo Jima

Stephen Frears – The Queen

Alejandro González Iñárritu – Babel

Paul Greengrass – United 93

2007 Joel & Ethan Coen – No Country for Old Men Paul Thomas Anderson – There Will Be Blood

Tony Gilroy – Michael Clayton

Jason Reitman – Juno

Julian Schnabel – The Diving Bell and the Butterfly

2008 Danny Boyle – Slumdog Millionaire Stephen Daldry – The Reader

David Fincher – The Curious Case of Benjamin Button

Ron Howard – Frost/Nixon

Gus Van Sant – Milk

2009 Kathryn Bigelow – The Hurt Locker Stephen Daldry – The Reader

David Fincher – The Curious Case of Benjamin Button

Ron Howard – Frost/Nixon

Gus Van Sant – Milk

2010 Tom Hooper – The King’s Speech Darren Aronofsky – Black Swan

Joel & Ethan Coen – True Grit

David Fincher – The Social Network

David O. Russell – The Fighter

2011 Michel Hazanavicius – The Artist Woody Allen, Midnight in Paris

Terrence Malick, The Tree of Life

Alexander Payne, The Descendants

Martin Scorsese, Hugo

2012 Ang Lee – Life of Pi Michael Haneke, Amour

David O. Russell, Silver Linings Playbook

Steven Spielberg, Lincoln

Benh Zeitlin, Beasts of the Southern Wild

2013 Alfonso Cuaron – Gravity Steve McQueen, 12 Years a Slave

Alexander Payne, Nebraska

David O. Russell, American Hustle

Martin Scorsese, The Wolf of Wall Street

2014 Alejandro G. Inarritu, Birdman Wes Anderson, The Grand Budapest Hotel

Richard Linklater, Boyhood

Bennett Miller, Foxcatcher

Morten Tyldum, The Imitation Game

2015 Alejandro G. Inarritu, The Revenant Lenny Abrahamson, Room

Adam McKay, The Big Short

Tom McCarthy, Spotlight

George Miller, Mad Max: Fury Road

2016 Damien Chazelle, La La Land Mel Gibson, Hacksaw Ridge

Barry Jenkins, Moonlight

Kenneth Lonergan, Manchester by the Sea

Denis Villeneuve, Arrival

2017 Guillermo Del Toro, The Shape of Water Paul Thomas Anderson, Phantom Thread

Greta Gerwig, Lady Bird

Christopher Nolan, Dunkirk

Jordan Peele, Get Out

2018 Alfonso Cuaron, Roma Yorgos Lanthimos, The Favourite

Spike Lee, BlacKkKlansman

Adam McKay, Vice

Pawel Pawlikowski, Cold War

The DGA is the big precursor here, and as we must say every time we discuss this category (it’s contractual), the DGA has only differed from the Oscars seven times ever. Every other time its winner went on to win Best Director.

Here are the seven times:

  • 1968, Anthony Harvey won the DGA for The Lion in Winter. Carol Reed won the Oscar for Oliver!
  • 1972, Francis Ford Coppola won the DGA for The Godfather. Bob Fosse won the Oscar for Cabaret.
  • 1985, Steven Spielberg won the DGA for The Color Purple. Sydney Pollack won the Oscar for Out of Africa (Spielberg wasn’t even nominated).
  • 1995, Ron Howard won the DGA for Apollo 13. Mel Gibson won the Oscar for Braveheart (Howard wasn’t even nominated).
  • 2000, Ang Lee won the DGA for Crouching Tiger, Hidden Dragon. Steven Soderbergh won the Oscar for Traffic.
  • 2002, Rob Marshall won the DGA for Chicago. Roman Polanski won the Oscar for The Pianist.
  • 2012, Ben Affleck won the DGA for Argo. Ang Lee won the Oscar for Life of Pi (Affleck wasn’t even nominated).

Three of those times, the person wasn’t even nominated, so they’ve only been straight up wrong four times and not since 2002.

I don’t even think we need BAFTA and BFCA at this point.

Best Director

Bong Joon-ho, Parasite

Sam Mendes, 1917

Todd Phillips, Joker

Martin Scorsese, The Irishman

Quentin Tarantino, Once Upon a Time in Hollywood

This was basically the category we expected. DGA nominated four of these five, with Taika instead of Phillips. But the DGA is almost never a 5/5 match with the Oscars, so the swap was expected. I thought maybe they’d go Noah Baumbach, but Phillips was the clear alternate there, based on how that film was performing the entire way through. Otherwise this was the list we all should have expected and the same one we’ve seen all the way through the race.

So far, Sam Mendes has won the Globe, he tied BFCA with Bong Joon-ho and he just won the DGA last night. And he’s the only British nominee in the bunch, so BAFTA seems all but a foregone conclusion at this point. I think we can adjudicate this one pretty easily.


5. Todd Phillips, Joker — It’s not gonna happen. Even if somehow his film gets votes for Picture, he won’t win this. He’s got no precursors, he’s never been nominated… the nomination is the reward. Easy fifth choice.

4. Martin Scorsese, The Irishman — It’s Marty. Marty will get some votes. But the film’s fallen totally flat the entire race, with no major wins anywhere to this point. It certainly seems like it’s gonna go home either totally empty-handed come Oscar night, or win one or two nominal awards. Either way, this shouldn’t be one of them. You know when Marty’s in contention. And this doesn’t feel like he’s in contention. The film just sort of limped into the race after appearing strong on all the lists to this point.

3. Quentin Tarantino, Once Upon a Time in Hollywood — The film is the second major player for Picture. Quentin will get votes on that alone. However, a lot of people are gonna reward him in Screenplay instead of here. Maybe he’ll catch some extra votes, but it won’t be enough to win. Not if the DGA didn’t vote for him. The Screenplay votes are what’s gonna really prevent him from getting that push to put him in real contention. Plus, no precursors and the other two candidates are really strong going into this. Can’t see him any more than a third choice.

2. Bong Joon-ho, Parasite — He tied for BFCA, so he’s got one precursor win. It’s possible BAFTA goes all in on his movie, but wouldn’t that surprise us all? Absent a DGA win, no one but Sam Mendes can be considered the favorite here. But if there’s any upset to be had, Bong Joon-ho feels like the one to do it.

1. Sam Mendes, 1917 — DGA is 90% straight up all time. He’s hit every precursor to this point, it sure looks like his movie can win Best Picture and did I mention yet — he made a war movie that looks like it was shot entirely in one take. Even if his movie loses Best Picture, how can he possibly lose this? He’s the favorite.

– – – – – – – – – –


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.